В лесах и парках нередко можно увидеть пушистых белок, которые порой не прочь принять угощение от людей. Их облик знаком всем с детства: маленькая остренькая мордочка с большими ушками, увенчанными кисточками, черные блестящие глазки, гибкое тело и большой пушистый хвост. Мы подкармливаем их, фотографируем и даже делаем героями сказок, но зачастую не представляем, насколько удивительны эти зверьки.

Разноцветные спортсменки и пушистые красавицы: чем удивляют нас белки
Фото
Artemii Chekushin / Alamy via Legion Media

Шубки на любой вкус

Современная классификация включает в род белок около 30 видов этих зверьков, обитающих в Европе, Америке и Азии. Самый распространенный из них и единственный из живущих в России — знакомая всем нам обыкновенная белка (Sciurus vulgaris). Этот вид белок встречается от Португалии до Камчатки и включает более 20 подвидов — их представители в основном отличаются друг от друга окрасом пушистой шубки.

В целом белки, живущие в Сибири и на Дальнем Востоке, отличаются от сородичей более темным мехом. Впрочем, даже в одном регионе, встречаются белочки самых разных цветов и оттенков. Похоже, природа очень постаралась наградить этих зверьков красивыми разноцветными шубками: белки бывают темно-серыми, голубовато-пепельными, бурыми, ярко- или светло-рыжими, черными и даже пятнистыми!

Разноцветные спортсменки и пушистые красавицы: чем удивляют нас белки
Фото
Anton Kishinskiy / Alamy via Legion Media

Может показаться странным, что белки-альбиносы встречаются нечасто, но русскоязычное название этих зверьков не имеет отношения к цвету: оно произошло от слова «бела», которым называли денежную единицу. А в качестве таких денег использовались ценные беличьи шкурки, издавна служившие предметом добычи охотников.

Беличий мех отличается очаровательным блеском, износостойкостью, прочностью мездры. При этом летний наряд белок сравнительно невзрачен по сравнению с зимним — поэтому охотится на белок люди начинают с наступлением холодов. В 20-30 годах XX века в СССР добывали свыше 14 миллионов беличьих шкурок в год, но сейчас на белок охотятся редко, а численности этих зверьков в России ничего не угрожает.

Хвост всему голова

Ловкость и подвижность белок достойны восхищения. С раннего утра они без устали путешествуют по лесу, перескакивая с ветки на ветку, с дерева на дерево. Кажется, для них ничего не стоит в мгновение ока вскарабкаться по стволу под самую крону и с той же легкостью спуститься вниз головой на землю.

Выполнять подобные трюки им помогают острые изогнутые когти, сильные лапки и длинный пушистый хвост, выполняющий при прыжках роль руля и балансира. Если белка по какой-то причине потеряет его, то лишится изумительной ловкости и будет испытывать сложности во время  головокружительных прыжков.

Разноцветные спортсменки и пушистые красавицы: чем удивляют нас белки
Фото
blickwinkel via Legion Media

Здоровую сильную белку не просто догнать даже таким проворным хищникам, как куница или горностай. Уж слишком резки, непредсказуемы ее движения, слишком хороши прыжки между деревьями на расстояние в несколько метров.

Несмотря на адаптации к жизни на деревьях, белки неплохо плавают. Преодолевая вплавь реки, они энергично работают лапками и поднимают над водой хвост. Держать его сухим жизненно важно для пушистых пловцов. Мокрый хвост тянет на дно — к неминуемой гибели.

Разноцветные спортсменки и пушистые красавицы: чем удивляют нас белки
Фото
AGAMI Photo Agency / Alamy via Legion Media

Совершать заплывы белок вынуждают пожары, бескормица,  увеличение численности популяции и, возможно, иные причины. Биологам не раз доводилось наблюдать массовые беличьи миграции из мест, где был богатейший урожай орехов, а значит, еды хватало на всех. Зверьки не останавливались перед широкими реками, горами и городами. Они тонули, гибли под колесами машин и в лапах хищников, но все равно продолжали движение.

Подобные перекочевки редки и загадочны, ибо в обычное время белки предпочитают жить на родном участке в несколько гектаров.

Запасливые зверьки с короткой памятью

Белки с удовольствием едят семена различных растений, грибы, бруснику, малину и другие ягоды. При необходимости они включают в свой рацион почки деревьев, листья, лишайники, не брезгуют и корой. Иногда они поедают насекомых и даже охотятся на более мелких лесных обитателей. Особенно нравятся белкам птичьи яйца, но и сами птицы изредка становятся их добычей. Известны факты нападения белок на мышей.

Но все-таки самым излюбленным их лакомством в сибирских лесах является кедровых орех. Они ловко шелушат шишки — недаром людей, умело щелкающих орехи, сибиряки сравнивают с белками.

Разноцветные спортсменки и пушистые красавицы: чем удивляют нас белки
Фото
Zoonar GmbH / Alamy via Legion Media

Питательные и долго хранящиеся дары кедра белки заготавливают на зиму: прячут под корой, дерном, в расщелинах пней. Точно так же они поступают и со многими другими лесными продуктами. Но зачастую белка забывает про свои тайники, а спрятанные припасы находят другие грызуны и птицы. Часть припрятанных под землей орехов в итоге прорастает — так белки невольно способствуют распространению лесов.

Искусные строители

Примечательно, что наши пушистые акробаты неплохо проявляют себя на строительном поприще. На высоте 6-15 метров над землей белки сооружают гнездо, используя в качестве основного строительного материала ветви того же дерева, на котором собираются жить. Такой подход способствует маскировке гнезда.

Беличье гнездо имеет округлую форму и достигает около 30 сантиметров в диаметре. Внутри оно отделывается слоем из древесного мочала,  утепляется мхом, сухой травой, перьями и шерстью животных.

Разноцветные спортсменки и пушистые красавицы: чем удивляют нас белки
Белки не всегда стараются строить гнезда. Ведь хорошее дупло вполне годится для жилья. Но и его они старательно утепляют
Фото
A & J Visage / Alamy via Legion Media

В гнезде белка ночует или пережидает суровые морозные дни. Здесь же у нее весной и летом рождаются бельчата. Слепые и голые малыши быстро набираются сил и уже через 40 дней после рождения начинают сами питаться, постепенно осваивают премудрости взрослой жизни.

Гнездо с потомством белка самоотверженно защищает. Случается, что ее яростный натиск вынуждает ретироваться соболей или ястребов.

В природе белки редко живут более четырех лет — они становятся добычей хищников или жертвами сильных морозов, а также различных болезней. Зато в неволе эти приручаемые зверьки могут прожить 10-12 лет.