26 января отмечается День Австралии. Этот материк знаменит своей удивительной фауной, а одним из самых ярких ее представителей является утконос.

«Шутка Бога»: что мы знаем об утконосах
Фото
Ambling Images / Alamy via Legion Media

«Чердак мира»

Кто-то остроумно назвал Австралию «чердаком мира», подразумевая место, где хранится всякое старье. И сказано это было вовсе не в обиду австралийцам. Ведь прежде всего речь идет о фауне Пятого континента, поскольку таких удивительных и древнейших существ, как кенгуру или утконос, невозможно встретить больше нигде в мире.

Заметим, впрочем, что на этом «чердаке» обитает еще более 150 видов сумчатых млекопитающих, в их числе сумчатые мыши, волки, а также медведи. Миллионы лет назад они были распространены повсеместно, и даже в Европе, но позднее сухопутный мост между Австралией и Юго-Восточной Азией разрушился и ушел под воду, оставив на поверхности лишь цепочку островов, именуемых ныне Индонезией.

Таким образом, животные, в буквальном смысле слова отрезанные от остального мира, получили в свое распоряжение целый континент, где у них к тому же почти не было естественных врагов. По крайней мере, до той поры, пока многочисленные переселенцы не завезли в Австралию собаку динго. Именно поэтому австралийские животные развивались в уникальных условиях, потому-то и стал остров-континент родиной всевозможных живых курьезов.

«Шутка Бога»: что мы знаем об утконосах
Фото
Laura Romin & Larry Dalton / Alamy via Legion Media

Но из всех разнообразнейших обитателей Пятого континента ни один не озадачивал человека так, как утконос. Лондонские зоологи, к примеру, посчитали, что место этого создания скорее в кунсткамере, нежели в зоопарке.

Типичный утиный клюв у зверька, покрытого шерстью, противоречил всем канонам тогдашней науки. И только спустя десятки лет люди не только признали его как полноправного обитателя зоосферы, но и изучили многие особенности утконоса.

«Шутка Бога»: что мы знаем об утконосах
Фото
LEONELLO CALVETTI/SPL via Legion Media

Зоосправка

Утконос

Ornithorhynchus anatinus

Класс — млекопитающие
Отряд — однопроходные
Семейство — утконосовые

Утконосы относятся к древнейшей группе животных — однопроходным. Длина его тела с хвостом составляет 45–50 см. Роговой клюв утконоса действительно напоминает утиный, но он более мягкий и гибкий и покрыт чувствительными нервными окончаниями. Клюв утконоса служит для обшаривания илистого грунта на дне ручьев, рек и прудов.

Родина утконосов — Восточная Австралия: от субтропического Квинсленда до острова Тасмания. Наблюдать за ними в природе практически невозможно, так как животные ведут ночной образ жизни. Большую часть времени они кормятся на дне своего пруда. По берегам утконосы роют глубокие норы с двумя длинными узкими коридорами, ведущими под воду. При желании они могут проворно двигаться и по земле.

В прошлом веке на утконосов нещадно охотились из-за их чудесного бархатистого меха и, наверное, истребили бы совсем, если бы власти Австралии не взяли их под защиту.

Интересный факт: на первом году жизни утконос имеет зубы, которые потом заменяются роговыми пластинками (по две в каждой челюсти).

«Дональд Дак в шубе»

Вообще-то понять ученых мужей прошлого столетия не так уж сложно, стоит только представить себе небольшого зверька с мягкой, короткой, как у крота, шерстью, упругим утиным клювом, перепончатыми лапами и плоским веслообразным хвостом.

Лучше всех описал утконоса английский натуралист Джералд Даррелл: «Причудливый изгиб клюва создавал видимость постоянно благодушной улыбки; в круглых карих глазах-пуговках выражалась яркая личность. Я бы сравнил утконоса с одним из милых родственников Дональда Дака, одетым в меховую шубу, которая была ему явно велика. Казалось, он сейчас закрякает — и в самом деле, звук, издаваемый утконосом, напоминал недовольное квохтанье сердитой наседки».

Любопытно, что в далекой от Австралии России еще в начале XX столетия слово «утконос» бытовало как некое хоть и экзотическое, но все же оскорбление.

Литературный секретарь Бунина описал ссору Ивана Алексеевича с Александром Ивановичем Куприным: «Однажды в каком-то обществе он (Куприн. — Прим. авт.) спьяна начал неприлично приставать ко мне, с издевкой, с подхихикиванием, с какими-то двусмысленными намеками. Я долго терпел, потом вспыхнул и громко произнес: „Если ты, утконос проклятый, немедленно не замолчишь, я сейчас разобью эту бутылку о твою татарскую башку…“ Я думал, что начнется драка, атмосфера и без того была сильно накалена. Но ничуть не бывало. Куприн сразу же осекся, удивленно посмотрел на меня и зарыдал: „Это я-то утконос?“ И, всхлипывая по-бабьи, продолжал: „Братцы, меня здесь оскорбляют!“».

«Шутка Бога»: что мы знаем об утконосах
Клюв для утконоса — важный осязательный орган позволяющий ориентироваться под водой
Фото
gerard lacz / Alamy via Legion Media

Ядовитый и яйцекладущий

К слову сказать, неуклюжее на вид, забавное существо утконос далеко не так уж безобиден. Задние ноги самца вооружены шпорами с ядом, который почти так же опасен, как яд некоторых змей, способный одурманить или ослепить преследователя.

И все же самое невероятное заключается в том, что это млекопитающее и теплокровное животное откладывает яйца! Это является живым доказательством того, что млекопитающие произошли от рептилий. Самка откладывает одно-три яйца в мягкой белой скорлупе и высиживает их. Причем все время высиживания она остается в своей норе, которую предварительно старательно замуровывает, и только нестерпимый голод может заставить ее ненадолго покинуть гнездо.

Когда детеныши вылупляются из яиц, мать кормит их молоком, которое выделяется из особых расширенных пор и стекает по ее шерсти, малыши же не сосут, а слизывают вкусные капли.

«Шутка Бога»: что мы знаем об утконосах
Обычно самка утконоса откладывает два яйца почти сферической формы. После 10-дневной инкубации вылупляются крошечные утконосики, слепые и голые. Они остаются в норе почти пять месяцев, питаясь молоком, которое сочится по всему брюшку самки
Фото
IainStych / Getty Images

Далеко не каждый зоопарк может похвастаться таким экспонатом, как утконос. Содержать эти создания в неволе очень сложно, причем прежде всего из-за их чудовищной прожорливости: за ночь зверек способен поглотить такое количество всевозможных рачков, червей и личинок, которое равняется по весу ему самому.

И все же утконосов научились разводить в неволе. Первым человеком, который сумел добиться размножения этих животных в искусственных условиях, стал один из самых известных натуралистов Австралии — Дэвид Флей.

Он изобрел специальный «платипусариум» (от английского platipus — «утконос»). По берегам небольшого пруда он расставил неглубокие ящики, выстланные сеном и соединенные с водой длинными тесными ходами, обитыми изнутри резиновой губкой. Дело в том, что в природе утконос всегда роет себе очень узкие норы, для того чтобы по пути в «спальню» отжимать лишнюю влагу с шерсти. Если же зверек останется мокрым, тогда он, представьте, рискует простудиться и даже умереть.

Утконос для Черчилля

В Англии бытует такая история. Якобы в самый разгар Второй мировой войны Уинстон Черчилль потребовал привезти ему из Австралии… живого утконоса. То ли он посчитал, что подобная диковинка будет веселить людей, поднимая тем самым дух нации, то ли еще что-то пришло ему в голову, но, так или иначе, в Австралии был отловлен молодой самец утконоса, которому в скором времени предстояло стать любимцем легендарного премьера.

«Шутка Бога»: что мы знаем об утконосах
Изображение утконоса на австралийской монете достоинством 20 центов
Фото
Anna Strode / Alamy via Legion Media

К долгому путешествию юного платипуса готовили почти полгода. Но вот в один прекрасный день в сопровождении специально проинструктированного человека, снабженного кипой письменных наставлений, при живейшем интересе всей команды утконос отправился в плавание на корабле Ее Величества — «Порт Филиппе».

Судно с необычным пассажиром на борту пересекло весь Тихий океан, прошло Панамский канал, проследовало через Атлантику… И тут, буквально в двух днях пути от Ливерпуля, с корабля были замечены подводные лодки. Команде, нимало не мешкая, пришлось сбрасывать глубинные бомбы.

А утконосы, надо сказать, существа очень впечатлительные. Грохот взрывов оказался для пушистого бедолаги последней каплей в чаше испытаний, и почти у самых британских берегов он испустил дух. Вот такая грустная история. Так утконосы попали на страницы не только Красной книги, но и на скрижали военной истории Британии.

Материал опубликован в журнале «Вокруг света» № 2, февраль 2001, частично обновлен в январе 2022