Ртуть — единственный металл, пребывающий в жидком виде при нормальных условиях. Затвердевает она только при температуре около –39 °C, а вес одного литра жидкой ртути превышает 13 килограммов. Этот металл по плотности превосходит свинец, а его пары чрезвычайно токсичны. Симптомы острого отравления ртутью: тошнота, рвота, высокая температура тела, повышенное слюноотделение, кровоточивость десен, судороги, учащенное сердцебиение и головные боли; при хроническом воздействии ртути на организм к признакам острой интоксикации добавляется слабость, тремор, выпадение волос, сыпь, боли в суставах, когнитивные нарушения. Вот только все это в течение нескольких тысячелетий не мешало людям использовать ртуть в быту!

Ртуть мистическая

Ртуть животворящая: как человечество приручало металл-убийцу
Фото
Getty Images

Ртуть была настоящим феноменом для людей прошлого: жидкий металл, похожий на серебро, казался им чем-то необычайным и неизменно наделялся целебными и мистическими свойствами. Об особом отношении к этом металлу можно судить даже по названиям, которые ей давали, — металл часто именовали в честь бога Меркурия или называли жидким или живым серебром.

Настоящим божеством стала ртуть для алхимиков: ртутно-серная теория, распространенная с VIII века н.э, почитала философскую ртуть как «матерь» металлов, а философскую серу — как их «отца». При этом философские ртуть и сера не были тождественны своими веществам, они были скорее идеями, а существование реальных ртути и серы служило для алхимиков подтверждением существования их философских тезок. По мнению автора этой теории арабского алхимика Джабира ибн Хайян и его сторонников, металлы, в том числе золото и серебро, представляли собой соединения философских ртути и серы в разных пропорциях, где ртуть отвечала за принцип «металличности», а сера — за принцип «горючести».

Ключевая цель алхимии — поиск философского камня или эликсира, превращающего любой металл в золото и дарующего бессмертие — также должна была быть достигнута на основе этих принципов: предполагалось, что для создания мифического артефакта требовалось соединение чистейших философских ртути и серы.

Не удивительно, что обычная ртуть как воплощение своего «философского» аналога часто использовалась в алхимических ритуалах, выступая в роли исходного вещества для «реакции».

Примечательна и поучительна в связи с этим история китайского императора Цинь Шихуанди, который правил еще до нашей эры. Одержимый идеей вечной жизни, он занялся поисками эликсира бессмертия и начал употреблять пилюли, содержащие ртуть. Неудивительно, что именно от отравления ртутью император и умер.

Ртуть лечебная

Ртуть животворящая: как человечество приручало металл-убийцу
Фото
Morley Read / Alamy

Еще одно применение ртути, распространенное с древних времен, — медицинское. Вплоть до XX века этот металл считался едва ли не лекарством от всех болезней, им лечили все: от гриппа до меланхолии.

С XVI века ртуть служила для лечения сифилиса — рекомендацию использовать такое лекарство давал сам Парацельс. Ртуть применялась в нескольких формах: из нее делали и мази, и компрессы, и таблетки для приема внутрь. Известны также случаи окуривания пациента парами ртути в медицинских целях. При этом симптомы отравления ртутью, в частности повышенное слюноотделение, воспринимались как признак того, что лекарство «действует», а гибель пациентов объяснялась «недостаточной дозировкой» ртутного лекарства.

Другим интересным лекарством была каломель — хлорид ртути, выглядящий как простой белый порошок. При приеме внутрь это вещество действовало как сильное слабительное и использовалось при запорах, которые ассоциировались с болезнью. Популярно каломель стала в том же XVI веке, когда еще была распространена «теория гуморов»: по мнению сторонников этой идеи, состояние человека зависит от баланса четырех основных жидкостей, в числе которых кровь и желчь. Нарушение баланса считалось причиной болезненного состояния и лечилось либо кровопусканием, либо использованием слабительных и рвотных средств — в зависимости от того, какая жидкость была «в избытке».

Кроме непосредственно слабительного, которое должно было вывести из организма лишнюю желчь, каломель использовалась также в качестве порошка для прорезывания зубов у младенцев и глазной мази, а американский врач Бенджамин Раш в XVIII веке выписывал каломель от ипохондрии и пытался лечить ей желтую лихорадку.

Ртуть модная

Ртуть животворящая: как человечество приручало металл-убийцу
Фото
Getty Images

Не обошла стороной мода на ртуть и индустрию красоты. Особенно отличилась в этой сфере киноварь — сульфид ртути. Из этого вещества не только получали сам «животворящий» металл, но и делали красный пигмент, который использовался художниками, производителями одежды и косметики для придания изделию красивого красного оттенка. Так что красавицы прошлого наносили себе на лицо помаду и румяна из киновари, а затем облачались в красные платья — окрашенные киноварью. А те, кто желал изменить естественный цвет волос на рыжий, наносили на свою голову краситель на основе все той же киновари.

С XII века ртуть начали использовать и в косметике для ухода за кожей: крема, произведенные путем смешивания металла с животным жиром, должны были помочь красавицам в борьбе с прыщиками и покраснениями.

Мода — еще одна жертва ртути. Кроме уже упомянутой одежды, окрашенной киноварью, опасность представляли шляпы: в XVIII–XIX веках ртуть использовалась для обработки заячьего и кроличьего меха, который использовался для производства мужских фетровых шляп. Больше всех от отравления в этом случае страдали даже не сами модники, а производители шляп: у них часто развивались тремор, выпадение зубов, заболевания сердца и органов дыхания, а также серьезные психологические проблемы. Так что Безумный Шляпник из «Алисы в стране чудес» вовсе не был плодом фантазии Льюиса Кэрролла — этот образ лишь отражал реальность.

Ртуть современная

Ртуть животворящая: как человечество приручало металл-убийцу
Фото
Getty Images

Сейчас человечество пытается одуматься: алхимия ушла в прошлое, из медицины ртуть выместили более безопасные и эффективные препараты, а использование токсичного металла в косметике во многих странах запрещено регулирующими органами.

Внимание мирового сообщества к проблеме ртути привлек инцидент в японском городе Минамата, где в XX веке более 50 тысяч человек стали жертвами отравления ртутью: причиной стала деятельность завода по производству уксусной кислоты, который в течение нескольких десятилетий сбрасывал ртутьсодержащие отходы в залив, где местное население ловило рыбу. Примечательно, что отравление жителей Минаматы вызвало вовсе не то вещество, которое сбрасывалось с завода: как установили ученые, попавшая в залив ртуть была преобразована живущими в воде микроорганизмами в органическое соединение — метилртуть, — которое по токсичности в разы превосходит саму чистую ртуть.

Более чем через полвека после трагедии в Минамате в городе Кумато, Япония, была подписана Минаматская конвенция о ртути, ставящая своей целью регулирование использования опасного металла, сокращение производства некоторой содержащей ртуть продукции и ограничение ряда отраслей промышленности, в которых используется ртуть. На сегодняшний день конвенцию подписали 128 стран.

Россия подписала Минаматскую конвенцию в 2014 году. В  рамках подписанной конвенции с 2020 года в  России запрещены градусники с  ртутью и  другие приборы, в  которых содержится этот опасный металл.