Охота на камни: почему сейчас самое время для погони за астероидами?
Фото
Zoonar GmbH / Alamy

Астрономы из Гарвардского университета представили исследование, согласно которому, возможно создать и запустить в космос корабль для изучения астероидов и комет, прилетающих в Солнечную систему издалека. Эти небесные тела несут с собой массу информации, однако пока нет возможности узнать все их секреты, получить образцы и даже — зачастую — изображения.

Аппарат должен будет «жить» на околоземной орбите, поджидая очередного межзвездного гостя. Это позволит ему успеть подлететь к объекту, когда тот появится, и какое-то время преследовать его.

На сегодня известны два крупных объекта из других систем:

  • напоминающий сигару или инопланетный дирижабль астероид Оумуамуа, который заметили в 2017 году;

  • комета 21/Борисова, открытая в 2019 году крымским астрономом-любителем и ставшая сенсацией в мире астрономии.

К тому моменту, когда они были обнаружены наземными телескопами, уже было слишком поздно проектировать и отправлять к ним какой-либо зонд, чтобы сфотографировать поверхность или получить образцы космических камней и газов.

Расчеты команды из Гарварда предлагают решить эту проблему, создав межзвездный «перехватчик», который будет способен оперативно сближаться с такими объектами. Чтобы следующий Оумуамуа ученые точно не «проворонили».

В исследовании предполагается, что какое-либо крупное агентство, как НАСА, построит и запустит корабль, который будет терпеливо ждать в космосе на околоземной орбите. В качестве идеального места его обитания авторы предлагают одну из точек Лагранжа — в них тело может оставаться неподвижным под действием гравитации двух других достаточно массивных тел (в данном случае это Земля и Солнце).

Команда назвала подходящей точку L2, на орбите которой также «обитает» космический телескоп «Джеймс Уэбб». Это место, по словам экспертов, обеспечит зонду возможность перехватывать как можно больше траекторий следования объектов. Как только астрономы заметят вторгшегося в Солнечную систему гостя, аппарат сможет быстро стартовать на перехват. До этого корабль будет находиться в режиме малой мощности, рассчитанном на десятилетия.

Авторы, однако, утверждают, что так долго ему ждать не придется. Астрономы считают, что рядом с Землей ежегодно проходят множество межзвездных объектов, которые мы пока просто не состоянии вовремя обнаружить. В ближайшие годы будут достроены более мощные современные телескопы, такие, как новая обсерватория в Чили, которые позволят чаще и быстрее находить космических гостей. Ученые прогнозируют от 1 до 10 объектов в год.

Сейчас самое подходящее время для строительства аппарата-перехватчика — подобный межзвездный нарушитель может появиться уже в ближайшие годы, считают авторы исследования. К этому моменту корабль на орбите уже должен быть готов к перехвату.

По материалам Live Science.