Восстановление облика ископаемого животного начинается с изучения его костей. Останки сравнивают со скелетами современных зверей. Например, обнаружив, что в костях предплечий у найденного в Испании конкавенатора есть шишки, похожие на те, к которым крепятся перья у птиц, ученые предположили, что у динозавра было оперение.

Фото №1 - Хроники юрского периода

Разрозненные части скелета — это все, чем приходится довольствоваться ученым. Но случаются и удачи. Долгое время птерозавров изображали с гладкими кожистыми крыльями. Однако в 2009 году в Монголии были найдены кости птерозавра с остатками мягких тканей. Анализ показал, что шкура животного была покрыта волосками.

Цвет вымерших животных палеонтологи пытаются определять, вычленяя в останках следы клеточных структур, отвечающих за окраску. Сравнивая их с клетками современных животных, ученые могут предположить, каким было то или иное существо.

Фото №2 - Хроники юрского периода

Образ жизни динозавра, как правило, определяют, отталкиваясь от его внешнего вида. Но иногда, наоборот, проанализировав способ питания животного, делают вывод о его облике. Так произошло с амурозавром, останки которого нашли недавно российские ученые. До сих пор считалось, что гадрозавры (семейство, к которому принадлежат амурозавры) были травоядными. Но реконструкция пищеварительной системы ящера дала основание думать, что динозавр дополнял свое меню, разыскивая еду в иле на дне водоемов. Ученые предположили, что для этого амурозавры должны были иметь третье веко — оно защищало глаза под водой.

Долгое время оставался загадкой размер крупнейших животных, населявших планету, — зауроподов (в длину эти динозавры достигали 40 метров, а в высоту — 17). Как животные, питавшиеся исключительно растениями, сумели превзойти других гигантов той эпохи в 10 раз? В 2012 году палеонтологи Мартин Зандер и Маркус Клаус сделали предположение, объясняющее все, — на размерах животного сказалась особенность питания. Динозавр не пережевывал пищу. Поэтому, для того чтобы извлечь энергию из растительной пищи, ее нужно было долго переваривать. Вот тут-то и «срабатывали» размеры: ведь чем больше тело, тем длиннее кишечник.

Поскольку ящеры не пережевывали пищу, у них не было потребности в огромных челюстях с мощной мускулатурой, а значит, голова была небольшой. Это, в свою очередь, позволило зауроподам обзавестись длинной шеей и доставать пищу с высоты, недоступной другим динозаврам. Самое длинношеее животное и дышало иначе, чем большинство млекопитающих. Вместо того чтобы заполнять воздухом специальные емкости — легкие, зауроподы использовали «проточную схему». Достаточное количество кислорода попадало в кровь, когда воздух проходил через внушительные по размеру части тела, в том числе через многометровую шею. Похожим образом дышат птицы. Развивая эту аналогию, ученые предположили у зауроподов схожее с современными пернатыми строение костей — наполненные воздухом позвонки существенно облегчали вес гигантского тела.

Фото №3 - Хроники юрского периода

Подобные рассуждения порой приводят к необычным выводам. Палеонтологи сравнили хвост зауроподов с хлыстом. Характерный хлопок издает кончик «кнута», когда в движении преодолевает сверхзвуковой барьер. Смоделировав ситуацию на 15-метровом хвосте зауропода, рассчитали скорость в конце бегущей по нему волны — 2000 км/ч! Это значит, что громкость хлопка была сравнима с грохотом артиллерийского орудия. Похоже, от таких нагрузок позвонки на конце хвоста как будто сплавились в одно целое. Оставалось загадкой, почему данной особенностью обладала лишь часть найденных скелетов зауроподов. Выяснилось это, когда палеонтологи обнаружили два скелета — самца и самки. Поняв, что такое анатомическое отличие присуще лишь самцам, ученые предположили: хвост был необходим не только для защиты от нападений, но и для брачных ритуалов. Первобытные джунгли наполняли громовые раскаты от ударов влюбленных зауроподов.

Иллюстрации: Владимир Капустин, NASA’S EARTH OBSERVATORY

Материал опубликован в журнале «Вокруг света» №7, июль 2015