East News (Science Photo Library)Многие считают эти слова синонимами, но на самом деле это не так. Латекс (от лат. latex — жидкость, сок) — это жидкое содержимое млечных сосудов растений. Оно может быть прозрачным, молочно-белым, желтоватым или даже оранжевым. Особенно много латекса содержат растения из семейства молочайных, тутовых, сложноцветных.
Фото
East News (Science Photo Library)Многие считают эти слова синонимами, но на самом деле это не так. Латекс (от лат. latex — жидкость, сок) — это жидкое содержимое млечных сосудов растений. Оно может быть прозрачным, молочно-белым, желтоватым или даже оранжевым. Особенно много латекса содержат растения из семейства молочайных, тутовых, сложноцветных.

К вечнозеленым однодомным деревьям семейства молочайных относится знаменитая гевея бразильская (Hevea brasiliensis), или «серингера» — именно ее сок обычно и называют латексом. Во всяком случае это самый знаменитый латекс на свете, из которого в промышленных количествах получают натуральный каучук (латекс состоит из этой смолы примерно на треть, остальное — углеводы, белки, гликозиды, соли, эфирные масла и пр.).

С изделиями из латекса: мячами, обувью, игрушками, которые индейцы делали из сока гевеи, познакомился еще Колумб. Слово «каучук» происходит от kahusu, или «каучу», — «слезы» млечного дерева на языке амазонских индейцев. В Европе большого интереса к нему не проявляли вплоть до XVIII века, когда французская экспедиция наткнулась в бассейне Амазонки на гевею и назвала ее сок «резиной» (от лат. resina, то есть «смола»).

В следующем столетии это вещество, называя его то каучуком, то резиной, стали использовать при производстве различных прорезиненных вещей. Непромокаемая обувь и одежда были для той эпохи поистине невероятными; однако вскоре оказалось, что в холод натуральная резина-каучук становится ломкой, а в жару, напротив, размягчается, дурно пахнет и теряет свои эластичные свойства.

На этом история резины могла бы и закончиться, если бы не американец Чарлз Гудьир (давший впоследствии имя одноименной фирме по производству шин), который в 1839 году обнаружил, что, добавляя в каучук немного серы при нагревании, можно улучшить его прочность, твердость, эластичность, тепло- и морозоустойчивость. Этот процесс теперь называют вулканизацией, а получаемый при этом материал — резиной. Так что резина и каучук — тоже не полные синонимы.

Гуттаперча же — природный геометрический изомер каучука; ее молекулы не закручены в клубки, а вытянуты, поэтому она менее эластична. Добывают гуттаперчу вовсе не из гевеи, а из разных деревьев, растущих преимущественно в Малайзии и на Филиппинах, — палаквиума, пайена, бассия. В России тоже есть гуттаперченосные растения — бересклет и эвкоммия. Что же касается ценной гевеи, то Бразилия долго оберегала свое богатство — вывоз семян был запрещен под страхом смертной казни. Но в 1876 году британский шпион Генри Уикхем тайно вывез на судне «Амазонас» 70 тысяч семян, и вскоре по всей Юго-Восточной Азии — от Индии и Китая до Суматры — раскинулись плантации. Теперь лишь небольшая часть мирового производства каучука сосредоточена в Бразилии.

Любопытно, что вместе с семенами англичане ухитрились не импортировать самого страшного врага гевеи, грибок микроциклус (Microcyclus ulei). Компания Michelin, владелец больших плантаций гевеи в Бразилии, содержит большой научный центр, где с помощью селекции и биоинженерии борются с микроциклусом. Приезжающие в центр тщательно опрашиваются на предмет того, не собираются ли они вскоре посетить Китай или Индию — ведь микроциклус может прожить на человеке около недели, ожидая привычной пищи, и стоит ему попасть на плантации непривыкшей к нему азиатской гевеи, как те могут полностью погибнуть в течение нескольких лет.