Интернациональная команда ученых под руководством археоботаника Долорес Пиперно (Dolores Piperno) из Смитсоновского национального музея естественной истории (Smithsonian's National Museum of Natural History) и профессора антропологии Энтони Ранере (Anthony Ranere) из Университета Темпла (Temple University), США , обнаружила первые прямые свидетельства того, что кукуруза (Zea mays L.) была одомашнена около 8700 лет назад.

Достоверно известно, что изначально маис освоили в Мексике , вырастив его из дикого растения под названием теосинте (Euchlaena mexicana), сообщает EurekAlert. Генетические исследования современных популяций теосинте и маиса подтвердили, что кукурузу первыми одомашнили в долине реки Бальсас, что в тропиках на юго-западе страны.

Долорес Пиперно с коллегами тщательно обследовали этот регион в поисках свидетельств того, чем занимался древний человек 8-9 тыс. лет назад. Ученым повезло – они нашли остатки поселений, датируемые этим периодом, раскопали их и исследовали каменные орудия труда и окаменелые растения. Анализ микроископаемых предоставил прямые свидетельства одомашнивания маиса – в каменных посудинах были найдены следы кукурузной каши.

Это открытие подтверждает результаты более ранних исследований тропических лесов на юге Мексики, согласно которым маис распространился в Панаму около 7 тыс. 600 лет назад и был хорошо известен в северной части Южной Америки 6 тыс. лет назад.

По сей день кукуруза остается главным продуктом питания мексиканских индейцев, из нее они готовят десятки разных блюд. В Европу маис попал в конце XV века, откуда распространился в большинстве стран с умеренным и субтропическим климатом. Сегодня кукуруза широко используется как в пищевой, так и в топливной промышленности. Поскольку в США кукуруза служит основным сырьем для получения биотоплива, в последние годы цены на нее резко повысились.

Кстати, пигмент антоцианин, содержащийся в красной кукурузе, способен не только замедлять рост раковых клеток, но и убивать примерно 20% из них, одновременно оздоравливая неповрежденные раком клетки.