Древние обезьяны гигантопитеки, достигавшие трех метров в росте и 500 килограммов в весе, конечно, не рушили небоскребы, но могли представлять реальную угрозу для других животных.
100 тысяч лет назад самые крупные из известных приматов, питавшихся растениями, вымерли в результате климатических изменений и превращения лесов в саванны, доказали ученые из Центра эволюции человека и окружающей среды при Тюбингенском университете и Зенкенбергского исследовательского института (Германия).
Палеонтологи проанализировали строение зубов гигантопитеков, найденных на территории современных Китая и Таиланда. В том числе был изучен состав зубной эмали. Благодаря сохранившимся в ней стабильным изотопам углерода исследователи смогли определить, что ели эти древние обезьяны, и сделать вывод о причинах вымирания.
В ходе исследования палеонтологи определили, что гигантопитеки жили в лиственных лесах и питались различными растениями, из-за больших размеров не могли лазить по деревьям. Изменения климата привели к сокращению природной среды обитания гигантопитеков, нуждающихся в большом объеме пищи. Обезьяны не сумели приспособиться к новым условиям и занять другую пищевую нишу, в результате чего и вымерли в эпоху плейстоцена.
До настоящего исследования в научной среде существовало несколько теорий относительно условий жизни и пищевого поведения гигантопитеков. Так, были версии о всеядности этих приматов и, наоборот, об их питании исключительно побегами бамбука. Представители последней точки зрения даже считали, что гигантопитеки не выдержали борьбы за еду с большими пандами.
Отметим, что изучение останков древних приматов позволяет ученым судить об эволюции вида, а также о развитии регионов, где эти останки были извлечены из земли. Так, одной из самых удачных подобных находок стал целый череп примата возрастом около 20 миллионов лет, обнаруженный командой палеонтологов на севере Уганды.