14 июля в 14:49 по московскому времени межпланетная станция НАСА New Horizons подошла к Плутону со скоростью 14 км/с на рекордно малое расстояние в 12 500 километров. Успешно пройдя мимо карликовой планеты и ее спутников, New Horizons «позвонила домой». Благодаря этому историческому полету удалось получить самую полную на сегодня информацию о карликовой планете и сделать ряд открытий.

Фото №1 - Открытия New Horizons: ледяная гора на Плутоне и «Мордор» на Хароне

Так, на изображении, снятом New Horizons с расстояния 768 тысяч километров от поверхности карликовой планеты, видно «сердце» Плутона, или «регион Томбо», — район сердцевидной формы диаметром до 1600 километров. Анализируя ландшафт на востоке, свидетельствующий о сложной геологии, ученые предположили, что на карликовой планете все еще идут активные геологические процессы.

Это же подтверждает открытие, сделанное благодаря другому снимку. За 1,5 часа до максимального сближения с Плутоном, с расстояния 77 тысяч километров от его поверхности, зонд запечатлел на карликовой планете ледяные горы высотой до 3500 метров. По мнению ученых, горы, вероятно, содержат много водяного льда, который при низких температурах ведет себя подобно каменным породам в земных условиях. Это открытие заставило астрономов пересмотреть их представления о том, что высокие горы на небольших небесных телах (в частности, спутниках планет-гигантов) образуются под действием их гравитационного взаимодействия с более крупными космическими объектами. Однако рядом с Плутоном подобных объектов нет, следовательно, этот механизм для него не работает. Возраст гор был оценен в 100 миллионов лет. По сравнению с Солнечной системой, которой 4,56 миллиарда лет, они очень «молодые».

Фото №2 - Открытия New Horizons: ледяная гора на Плутоне и «Мордор» на Хароне

В ходе полета межпланетная станция New Horizons также определила состав и размеры одного из маленьких спутников Плутона Гидры, находясь в 640 тысячах километров от нее. Гидра была открыта в 2005 году, однако все это время ее размеры известны не были. По данным, полученным с помощью New Horizons , по форме Гидра напоминает картофелину, ее размеры 43 на 33 километра. Скорее всего, спутник покрыт водяным льдом.

New Horizons удалось собрать интересные данные и о крупнейшем спутнике карликовой планеты — Хароне. Станция обнаружила, что северный полюс Харона покрыт слоем темной пыли. Район ученые окрестили «Мордором» в честь «черной страны» из романа Толкиена «Властелин колец». Астрономы полагают, что и на спутнике Плутона идут геологические процессы, о чем свидетельствует отсутствие на северном полюсе Харона кратеров и наличие там темной пыли. В приэкваториальной части спутника обнаружилась цепь каньонов общей протяженностью около 1000 километров. Глубина каньонов достигает 7–9 километров.

С помощью собранных данных и полученных снимков ученые собираются установить возраст льдов и геологических структур Плутона, Харона и Гидры, а также сделать выводы об изменении небесных тел под влиянием космической погоды.

Напомним, основная задача зонда New Horizons , стартовавшего в 2006 году и проделавшего за прошедшие годы путь почти в 5 млрд километров, — сбор данных о составе атмосферы Плутона, строении его поверхности. Миссия New Horizons должна завершить работу в середине 2020-х, исследуя объекты в поясе Койпера за орбитой Плутона.