Впервые в истории зарегистрирован видимый свет, отраженный от поверхности экзопланеты. Примененный метод позволяет измерить многие физические параметры планет, которые невозможно определить другими способами. Это открывает новые перспективы в исследовании экзопланет и в поиске внеземной жизни.

«Поймать» прямой спектр излучения оптического диапазона, отраженного от поверхности экзопланеты 51 Пегаса b , группе астрономов под руководством Хорхе Мартинса удалось с помощью спектрографа HARPS . Инструмент установлен на 3,6-метровом телескопе ESO в обсерватории Ла-Силья в Чили.

Экзопланета 51 Пегаса b , которую относят к классу «горячие юпитеры», расположена в созвездии Пегаса на расстоянии примерно 50 световых лет от Земли. Открытая в 1995 году, она стала первой планетой, обнаруженной у звезды солнечного типа. С тех пор было открыто более 1900 экзопланет в 1200 планетных системах.

В настоящее время наиболее распространенный метод исследования атмосферы экзопланет — трансмиссионная спектроскопия: наблюдения за спектром материнской звезды в момент, когда перед звездой проходит планета. Либо наблюдения за системой, когда звезда проходит перед планетой, что позволяет получить информацию о температуре последней.

Однако новый способ не связан с астрономическими транзитами, благодаря чему можно исследовать гораздо большее количество экзопланет. «Примененный метод имеет огромное научное значение, так как позволяет измерить истинную массу планеты и наклон ее орбиты — важнейшие параметры, без знания которых невозможно судить о физических условиях на ее поверхности, — отмечает Хорхе Мартинс. — С помощью этой методики мы также можем измерить отражающую способность планеты, ее альбедо, а этот показатель необходим для того, чтобы сделать выводы о составе ее поверхности и атмосферы ».

Благодаря полученным данным выяснилось, что масса 51 Пегаса b составляет примерно половину массы Юпитера, а наклон ее орбиты по отношению к лучу зрения земного наблюдателя — около 9º. Экзопланета, вероятно, по размерам больше Юпитера и обладает очень высокой отражающей способностью. Эти параметры характерны для планеты класса «горячие юпитеры», расположенной крайне близко к своей материнской звезде и подвергающейся интенсивному воздействию ее излучения.

К слову, 3,6-метровый телескоп ESO , благодаря которому был зарегистрирован видимый свет, несколько ограничен по техническим характеристикам. Это означает, что применение нового метода на гораздо более крупных телескопах, таких как Очень большой телескоп (VLT ) или строящийся Европейский чрезвычайно большой телескоп (E-ELT ), позволит получить еще более значительные результаты в исследовании экзопланет.