Учёные из немецкого Института внеземной физики им. Макса Планка (Max-Planck Institute for Extraterrestrial Physics) разрабатывают технологию точного определения местоположения космического корабля в космосе, основанную на улавливании излучения пульсаров. О разработке, представленной на Британском национальном астрономическом конгрессе (UK National Astronomy Meeting), рассказывает BBC.

Пульсары представляют собой нейтронные (т.е., уже практически «мёртвые», образовавшиеся при взрыве сверхновых) звёзды, быстро вращающиеся вокруг своей оси, и расходующие энергию этого вращения на испускание рентгеновских или гамма-лучей. Лучи эти испускаются строго отмеренными «дозами» — импульсами, — через строго определённые промежутки времени. Излучение пульсаров столь стабильно, что первоначально учёные приняли его за сигналы от внеземных цивилизаций.

Разрабатываемая система космической навигации работает по тому же принципу, что и земная система GPS — определяет местоположение путём измерения расстояний до объекта от точек с известными координатами. Только этими точками в космосе являются не спутники, а как раз пульсары, испускающие сигналы ещё точнее. Расстояние вычисляется по времени задержки распространения импульса от посылки его пульсаром до приёма специальным прибором на борту корабля.

Как и в GPS, для определения координат приёмнику нужно будет знать расстояние до трёх источников сигналов. Такая основанная на пульсарах «космическая GPS» позволит определять местоположение корабля в любой точке галактики с точностью до 5 километров. В космических масштабах такой пустяковой погрешностью можно пренебречь.

«Принцип столь прост, что он, безусловно, будет иметь практическое применение, — говорит профессор Вернер Бекер (Werner Becker), ведущий автор исследования. — Пульсары во Вселенной распространены повсеместно и их излучение столь предсказуемо, что подобный подход является действительно очень перспективным».