Космический аппарат «Кассини» (Cassini) пролетел с максимальным сближением над южным полюсом Энцелада (Enceladus), спутника Сатурна. Об этом сообщает BBC News. Такая низкая траектория (74 км над поверхностью) полета позволила зонду буквально «попробовать на вкус» выбросы воды, периодически происходящие в этом регионе спутника.

Для того, чтобы как можно лучше изучить выбросы Энцелада, аппарат задействует масс-спектрометр и нейтральных частиц, что позволит лучше понять химический состав, плотность и различия в выбросах Энцелада. Ученые полагают, что эти выбросы подпитываются за счет океана, расположенного под ледяной поверхностью спутника.

Последний пролет «Кассини» мимо Энцелада в 2009 году позволил обнаружить в составе воды из гейзеров на спутнике Сатурна соли калия и натрия. Они были найдены не в составе гейзерной воды, а в кристаллах льда, которые попадают на поверхность вместе с водой. Таким образом, были получены косвенные свидетельства наличия океана под ледяной поверхностью спутника. Это, в свою очередь, важно для поиска жизни в Солнечной системе — под поверхностью могут скрываться химические соединения, необходимые для зарождения жизни.

На прошлой неделе ученым удалось связать частотность выбросов на Энцеладе с магнитной активностью Сатурна. Спутник движется вокруг планеты по овальной орбите. Иногда это приводит к тому, что Энцелад сдавливается и притягивается при помощи гравитационной силы Сатурна. Такие изменения могут спровоцировать повышение геологической активности спутника.

Теперь же были расшифрованы данные температурных измерений, проделанных «Кассини». Оказалось, что температура в трещинах Энцелада составляет −85 °C, тогда как температура на его поверхности −201°C. Это привело ученых к выводу, что океан, скрывающийся в глубинах Энцелада, состоит из теплой газированной воды, которая все время стремится прорваться наружу.

Напомним, что свое имя Энцелад получил в честь гиганта Энцелада, погребенного, согласно древнегреческой мифологии, под вулканом Этна на средиземноморском острове Сицилия. Оно оказалось пророческим, поскольку как раз на данном спутнике позже обнаружилась сильно развитая вулканическая активность. Энцелад стал четвертым небесным телом после Земли, Ио и Тритона, на котором нашли действующие вулканы.