Мезозой является временем расцвета рептилий. До сих пор считалось, что млекопитающие, появившиеся под занавес этой эры, были тогда не слишком успешны и получили эволюционный «карт-бланш» только после вымирания динозавров. Однако теперь палеонтологи из Вашингтонского университета (University of Washington) в США опровергают такое представление. Их статью, ввышедшую в онлайн-журнале Nature пересказывает агентство AFP.

«Главными героями» статьи стали многобугорчатые или мультитуберкуляты (Multituberculata ) — древние млекопитающие, появившиеся в середине юрского периода (за 20 млн лет до вымирания динозавров) и напоминавшие современных грызунов. Название этого отряда указывает на их главное свойство — множество разнообразных бугорков на коренных зубах. Форму этих бугорков и проанализировали в Вашингтонском университете, по 41 ископаемому образцу из палеонтологических музеев разных стран.

Сначала исследователи, с помощью лазерного сканирования и компьютерной томографии, создали цифровые 3D модели зубов разных видов мультитуберкулят. Потом эти модели были загружены в компьютерную программу, предназначенную для анализа формы горных цепей.

Оказалось, что зубы первых млекопитающих были «заточены» под перетирание очень разных видов пищи, от жёстких папоротников и хитиновых покровов насекомых (которых в юрском периоде тоже было множество), и до куда более мягкого мяса позвоночных животных. Некоторые из Multituberculata даже были «саблезубыми». Количество бугорков на одном зубном ряду у них колебалось от 110 до 348.

Такому разнообразию зубов, очевидно, соответствовал широкий спектр жизненных форм и освоенных мультитуберкулятами экологических ниш — иначе говоря, этот первый отряд млекопитающих уже в юрском периоде, при динозаврах, процветал. Последующее же вымирание ящеров ещё больше сыграло им «на руку», избавив от конкуреции за разные виды пищи — например, за те же папоротники. И многобугорчатые процветали ещё долгое время, пока 34 млн лет назад, в олигоцене, их не сменили более «продвинутые» приматы, копытные и грызуны.