Европейский космический телескоп «Гершель» (Herschel Space Observatory) начал новый год работы, который, скорее всего, станет для него и последним, сообщает BBC News. Дело в том, что детекторы телескопа требуют для работы сверхтекучего гелия, а осталось его там менее 100 кг. Главной задачей телескопа является изучение формирования и эволюции звезд и галактик. Телескоп находится сейчас в 1,5 млн км от Земли.

Доктор Пол Голдсмит (Paul Goldsmith) из Лаборатории реактивного движения NASA (Jet Propulsion Laboratory), США , пояснил, что точно определить, сколько еще телескоп будет действовать, невозможно. «Это может быть 11 месяцев, это может быть 14 месяцев, и мы, конечно, надеемся на последнее», — рассказал он. Минимальный срок его работы по исходным расчетам должен составить 3,5 года, но поскольку запущен он был в мае 2009 года, этот лимит явно будет преодолен.

Телескоп был назван в честь Уильяма Гершеля (William Herschel), великого астронома XVIII века. «Гершель» оборудован самым большим в истории орбитальным рефлектором , а диаметр его главного зеркала составляет 3,5 м. Это позволяет ему распознавать дальнюю область инфракрасного спектра. В галактиках распределены облака газа и пыли. Формирующиеся внутри этих облаков звезды и планеты слишком холодны для того, чтобы излучать достаточное количество видимого света; по этой причине только инфракрасное их изображение даст возможность увидеть процесс такого формирования в динамике.

За годы работы уникальный телескоп позволил совершить немало важных открытий. Так, в декабре 2009 года Европейское космическое агентство (European Space Agency) опубликовало сделанные им фотографии, демонстрирующие процесс формирования звезд. Фотографии были признаны самыми важными фотографиями космоса за несколько последних десятилетий.

А прошлым летом телескоп «Гершель» помог европейским астрономам обнаружить в космосе молекулярный кислород. Если отдельные атомы кислорода уже встречались ученым раньше сами по себе или в составе других молекул, то целые молекулы кислорода — те, которыми мы дышим, — еще ни разу не попадались. Молекулы кислорода были найдены в регионе формирования новых звезд в созвездии Ориона.