Морские слоны в Антарктике страдают от глобального потепления: им приходится нырять глубже, чем обычно, чтобы добыть пищу в потеплевших водах. А чем глубже ныряют эти млекопитающие, тем меньше времени у них остается на охоту. Таким образом, глобальное потепление может негативно повлиять на численность популяции морских слонов, сообщает Live Science.

Самыми экстремальными ныряльщиками ученые называют южных морских слонов с острова Марион в южной части Индийского океана, окружающего Антарктику. Эти животные проводят 65% своей жизни на глубине более 100 метров. Максимальная глубина их ныряния — 2 тыс. метров. Южные морские слоны еще и самые крупные среди всех тюленей: самцы достигают 6,7 м в длину и весят около 3,5 т.

Специалисты из института исследований млекопитающих закрепили спутниковые передатчики размером с человеческий кулак на головах более 30 слонов. Эти устройства измеряли глубину погружения, температуру воды и концентрацию соли в воде каждый раз, когда животные ныряли. Когда слоны поднимались на поверхность, чтобы глотнуть воздуха, собранная информация отправлялась через спутник в исследовательские организации, участвовавшие в эксперименте.

Анализ полученных данных показал, что в теплой воде слоны ныряют глубже, и потому у них остается меньше времени на поиск пропитания. То, на какую глубину ныряет слон, зависит от вида добычи, на которую он охотится. А чем теплее становится вода, тем на большие глубины перемещаются кальмары и рыба — основная пища слонов.

Пока ученые не в силах сказать, смогут ли морские слоны адаптироваться к глобальному потеплению в океане. Эти млекопитающие могут либо расширить свои охотничьи угодья до более прохладных водных масс в Антарктике, или же будут продолжать нырять все глубже и глубже. Однако, как отмечают исследователи, физиологические возможности этих млекопитающих небезграничны: слоны с острова Марион уже почти достигли физиологического предела в глубине погружения.