Владыки морей юрского периода

01 мая 2001 года, 00:00

Ихтиозавр

Трудно, конечно, попробовать перенестись эдак на 160 миллионов лет назад. И все же попробуем… Итак, поздний осенний вечер, косые лучи заходящего солнца пробиваются сквозь мерцающую поверхность безбрежного сине-зеленого океана. Среди темных скал подводного вулканического хребта скользит чья-то тень. Вот загадочное существо, похожее на небольшого кита, поднимается на поверхность, чтобы глотнуть прохладного воздуха. Затем резко разворачивается и, пугающе распахнув зубастую пасть, врывается в плотную стаю кальмароподобных тварей... Хотя нет, это явно не кит — первый такой гигант появится на Земле лишь через 100 миллионов лет.

Это Оphthalmosaurus (офтальмозавр) — представитель одного из более чем 80 видов, составлявших группу морских чудовищ — ихтиозавров, или рыб-ящеров. Самые мелкие из них были с человеческую руку, «рост» самых крупных превышал 15 метров. Этого же представителя ихтиозавров можно назвать середнячком, причем далеко не самым агрессивным и свирепым из ему подобных. Оказаться с ним в компании было бы куда приятней, чем, скажем, с прожорливым Temnodontosaurus (темнодонтозавр) — «острозубым ящером», который не брезговал и позвоночными.

У палеонтологов, впервые обнаруживших окаменелые останки ихтиозавров в начале XIX века, вид их вызвал благоговейный трепет. И это не удивительно — ведь «сверстники» рыбоподобных ящеров по юрскому периоду — динозавры в то время еще не были открыты, а потому все в древних морских созданиях казалось ученым едва ли не сказочным.

Пристальное ознакомление с останками показало, что ихтиозавры произошли вовсе не от рыб, а от сухопутных животных, предками которых, в свою очередь, были древние рыбы.

Как же ящеры вернулись к жизни в водной среде? Почему приобрели такие странные черты, в частности позвоночник, сложенный из множества элементов, похожих на хоккейные шайбы, или огромные, как шары для кегельбана, глаза?

Лет через тридцать после того, как ученые задались этими вопросами, их вниманием завладели динозавры, такие как Iguanodont (игуанодонт). И острота интереса к рыбам-ящерам постепенно угасла. Возможность разгадать трансформацию ихтиозавров от сухопутных рептилий до обитателей океана появилась только через два столетия. Вплотную заняться исследованием владык морей юрского периода палеонтологов заставили недавние находки их останков в Японии и Китае.

Но уже первооткрывателям ихтиозавров было ясно: адаптация к жизни в воде сделала пребывание этих существ на нашей планете весьма протяженным. Они обитали в Мировом океане в период между 245 и 90 миллионами лет назад, то есть на протяжении всей эпохи господства динозавров на суше. Останки ихтиозавров находили по всему миру, что свидетельствует об их интенсивной миграции.

Несмотря на рыбоподобный внешний вид, ихтиозавры — рептилии, что подтверждается, в частности, строением черепа и особенностями челюстных костей, они не имели жабр и дышали воздухом. И что самое удивительное — обладали двумя парами конечностей, унаследованных от сухопутных предков.

Выводы эти были сделаны после изучения скелета рыбоподобного ящера одного из поздних видов.

В ходе эволюции ихтиозавры постепенно приобретали рыбьи черты: конечности становились все короче, постепенно оформились бескостные плавники — хвостовой и спинной. Жизнь в открытом океане, вдали от берега, сделала ненужными отдельные кости запястья и лодыжки, по которым, кстати, можно было бы определить ближайших родственников этих животных на суше. Однако, не имея скелета хотя бы какого-нибудь раннего представителя ихтиозавров, палеонтологи смутно представляли, как выглядели первые ящеры с плавниками.
 
Отсутствие надежных первичных данных настолько смущало ученых, что поначалу они допускали ближайшее родство ихтиозавров не только с рептилиями (типа ящериц и крокодилов), но и с амфибиями и даже с млекопитающими. Точнее определять «родственные связи»» научились только в минувшем столетии, когда, собственно, и укрепилось то мнение, что ихтиозавры действительно являлись рептилиями вида Diapsids (диапсид), включающего в себя змей, ящериц, крокодилов и динозавров. Хотя «точное время», когда на генеалогическом древе образовалась ветвь ихтиозавров, оставалось неясным до тех пор, пока палеонтологи из Азии не добыли окаменелые останки самых древних рыбоподобных ящеров. Крупнейшее открытие было сделано на северо-востоке японского острова Хонсю. Берега острова покрыты сланцем — слоистым черным камнем, в котором и оказались замурованными кости одного из первых на Земле ихтиозавров — Utatsusaurus (утатсузавр). Правда, его останки достались ученым не целиком, а в разрозненном виде. Однако в 1982-м геологам из Университета

Хоккайдо удалось откопать два практически полных скелета. Именно эти экземпляры стали доступны для серьезнейшего детального исследования благодаря стараниям японских ученых, потративших на кропотливую очистку костей от сланца с помощью микроскопа и тончайших игл из карбида 15 лет. Другого древнейшего ихтиозавра — Chaohusaurus (чаухозавр) с самым полным в мире скелетом отыскали китайские коллеги, что в свою очередь позволило составить более полное представление о строении рыбоподобных ящеров. Исследования показали, что и Utatsusaurus, и Chaohusaurus сохраняли некоторые главные черты своих сухопутных предков. В процессе эволюции позвоночник ихтиозавров увеличился в диаметре, но стал короче. Почему? Ответ был найден после изучения манеры плавания… акул. Они, как и ихтиозавры, разнятся как по форме, так и по размерам. Морские коты, к примеру, имеют узкое тело и длинный хвостовой плавник, явно походя этим на ранних ихтиозавров. У толстотелых сельдевых акул, таких как большие белые, хвостовой плавник имеет вид полумесяца, как у более поздних рыбоподобных ихтиозавров. Таким образом, сельдевые акулы перемещаются с помощью хвоста, а морские коты плавают, совершая волнообразные движения телом. Последний способ передвижения требует изрядной гибкости, которая обеспечивается наличием большого числа позвоночных сегментов. У сельдевых акул в передней части тела около четырех десятков позвонков — столько же было и у Utatsusaurus и Chaohusaurus. Похоже, и ихтиозавры, и акулы одинаково решали проблему гибкости, напрямую зависящую от числа сегментов позвоночника.

Расчеты, основанные на аэробных возможностях сегодняшних ныряльщиков (в основном млекопитающих и птиц), показывают, что животное типа Ophthalmosaurus, весившее 950 килограммов, могло задерживать дыхание минимум на 20 минут. Выходит, Ophthalmosaurus легко достигал полуторакилометровой глубины.

И все же до сих пор неизвестно, почему, просуществовав 155 миллионов лет, ихтиозавры исчезли. И хотя период их исчезновения совпадает с появлением на Земле акул, никому пока не удалось найти прямых доказательств губительной конкуренции между ними. Вряд ли причины исчезновения ихтиозавров будут когда-нибудь названы с абсолютной точностью. Но поскольку изучение долгой истории этих существ продолжается, будем надеяться, что нам предстоит узнать о них еще много нового и интересного.

Александр Светлов

Рубрика: Зоосфера
Ключевые слова: палеонтология
Просмотров: 8520