Найден троянский спутник Земли

Найден троянский спутник Земли

После длительных поисков астрономы обнаружили, возможно, первый астероид-спутник Земли — это гора в космосе, которая движется перед планетой вдоль ее орбиты. Астероид, получивший рабочее название 2010 TK7, имеет около 300 м в диаметре и находится на расстоянии около 80 млн км от Земли, сообщает портал Space.com.

Найденный с помощью запущенного в 2009 году космического телескопа WISE (Wide-field Infrared Survey Explorer — Широкоугольный исследователь в инфракрасных лучах) астероид — возможно, первый из категории «Земных троянцев» (Earth's Trojans) — семейства космических скал, которых, возможно, легче достичь, чем Луны, хотя они и находятся на гораздо большем расстоянии от нашей планеты. Эти астероиды, о существовании которых подозревали давно, но доказали только сейчас, когда-нибудь могут стать очень ценными целями различных космических миссий, особенно если подтвердится, что на них находятся залежи редких на Земле элементов.

«Троянские астероиды» — группа астероидов, движущаяся вокруг Солнца по орбите Земли в 60° впереди или позади неё, находясь в одной из двух точек Лангранжа системы Земля-Солнце. Первые астероиды этого типа были обнаружены у Юпитера. Их принято называть именами персонажей Троянской войны, описанных в «Илиаде» — отсюда и название группы «троянские астероиды». Кроме троянцев Юпитера известны троянцы Марса, Нептуна и теперь Земли.

Астероид ТК7 движется по странной, хаотичной орбите. Обычно троянские астероиды вращаются по орбите не прямо в точках Лагранжа, а движутся по каплевидной траектории вокруг них, что объясняется гравитационным притяжением более крупных тел Солнечной системы. Однако каплевидная орбита 2010 ТК7 необычно большая, она иногда приводит астероид даже на обратную от Земли сторону Солнца. Один круг по орбите астероид совершает примерно за 395 земных лет.

Астроном Мартин Коннорс (Martin Connors) и его команда из университета Атабаски (Athabasca University), Канада, начали искать троянский астероид, используя данные телескопа NEOWISE (Near-Earth Objects — «Объекты, находящиеся рядом с Землей» + WISE), специально созданного для поиска астероидов и комет вблизи Земли. Телескоп сканировал небо в инфракрасном диапазоне с января 2010 года по февраль 2011-го и обнаружил двух кандидатов в троянские астероиды, один из которых — 2010 ТК7 — подтвердился в этом звании.

Исследователи вычислили орбиту астероида, чтобы понять, где он будет находиться в ближайшие 10 тыс. лет, и выяснили, что он не подойдет к Земле ближе, чем на 20 млн км — расстояние в 50 раз большее, чем от Земли до Луны.

Хаотическое поведение астероида 2010 ТК7 наводит ученых на мысль, что он временно попался в гравитационную ловушку в месте своей нынешней орбиты. Хотя, конечно, «временно» по меркам Вселенной может означать тысячелетия. Исследователи собираются построить специальные компьютерные модели, чтобы выяснить, что произошло на самом деле.

Астероид 2010 ТК7 может стать первым подтвержденным троянским астероидом Земли, однако это не единственный объект, движущийся по относительно стабильной орбите по соседству с Землей. Например, недавно по данным того же телескопа WISE был найден другой «подозрительный» объект — 2010 SO16. Ученые из североирландской Арманской обсерватории (Armagh) выяснили, что этот 400-метровый астероид является «подковным», но не «троянским»: он постоянно смещается по орбите относительно Земли, двигаясь по траектории, напоминающей подкову. Цикл его движения от одного конца «подковы» до другого занимает 175 лет, при этом астероид никогда не подходит к нашей планете ближе, чем на 50 расстояний от Земли до Луны.

Пока исследователи не получили информации о цвете излучения астероида 2010 ТК7, по спектру которого могли бы определить состав небесного тела. В общем, астероиды могут иметь похожее на Землю строение, но за счет того, что они сильно меньше, они остывали намного быстрее: таким образом, тяжелые элементы могли не успеть погрузиться вглубь объектов, как это произошло на Земле. Поэтому элементы, редко встречающиеся на поверхности нашей планеты, могут быть легче доступны на поверхности астероидов.

К сожалению, 2010 ТК7 не очень удобная цель для космических полетов с Земли, т.к. колеблется по орбите вверх и вниз относительно траектории нашей планеты, поэтому для полета к нему потребуется огромное количество топлива. Однако, если у Земли существуют другие троянские спутники, они могут оказаться более достижимыми.

Теперь ученые надеются, что система из четырех телескопов панорамного обзора и быстрого реагирования — Pan-STARRS (Panoramic Survey Telescope and Rapid Response System) — запущенная для нахождения близких к Земле объектов, сможет найти еще что-то интересное.

Ключевые слова: космос
 
# Вопрос-Ответ